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人類有了新的遠祖 納雷迪人驗明正身 0/768 FB 推特 列印 推薦
2015-09-11 23:47:32
南非科學家發現一批骨骼化石,已確認是一種前所未知的人屬物種納雷迪人,可能是最早期的人屬物種。

(本報訊)人類學研究又有劃時代的發現!南非科學家2年前在一座洞穴中發現的一批骨骼化石,已確認是一種前所未知的人屬物種(Homo):納雷迪人(Homo naledi),而且是非常早期、甚至可能是最早期的人屬物種。換言之,人類有了新的;儘管可能只是旁系而非直系的遠祖。

 據《風傳媒》的報導,「納雷迪」(naledi)的意思正是「星星」,源自那個暗藏祕辛數百萬年的「新星洞穴」(Rising Star)。

 一個由60多位科學家組成、由南非約翰尼斯堡(Johannesburg)金山大學(University of the Witwatersrand)教授伯格(Lee Berger)領導的團隊,在10日宣布這項重大研究成果,2篇相關論文刊登於電子期刊《eLife》。

「人屬」是靈長目(Primates)人科(Hominidae)中的一個屬,納雷迪人驗明正身之前,智人(H. sapiens,即現代人)是「人屬」唯一倖存的物種。「人屬」的其牠成員如巧人(H. habilis)、直立人(H. erectus)、匠人(H. ergaster)、尼安德塔人(H. neanderthalensis)都已滅絕。

 新星洞穴位於約翰尼斯堡西北方約50公里,自2013年發掘工作展開以來,已有大約1550具骨骼化石陸續出土,寫下非洲考古史的新記錄,而且洞穴更深處可能會有更多人類遠祖的骨骼化石。這些化石包括手、腳、腿等等,幾乎包括人體的每一個部分,來自至少15個個體,與之前發現的其牠人屬化石迥然不同。

就現有化石估算,納雷迪人平均身高約150公分,體重約45公斤。牠們的解剖特徵一部分近似現代人類,包括下顎、牙齒與腳,顯示牠們不會是南方古猿(Australopithecus,一種人科動物,約生活於320萬年前)。

納雷迪人的手近似會製造工具的巧人,但手指特別彎曲,顯示攀爬技能高超。納雷迪人的腳近似現代人類,配上一對長腿,顯示牠們能夠長時間直立行走。但是其肩膀與腦部(只有現代人類的1/3)又比較近似原始的猿類。

納雷迪人到底有多古老?目前尚難以斷定。如果牠們是最早期的人屬物種,生存年代大約是在280萬年至250萬年前。但牠們也可能是較年輕(例如2百萬年前)的物種,但是長期保有較原始的靈長目特徵。

另一方面,新星洞穴位置非常偏僻,通幽曲徑最狹窄處只有18公分寬,不禁令人好奇:我們的遠祖為什麼要大費周章,把牠們親友的遺體送進如此險阻艱難、需要火炬照明的地方?這是不是代表某種安葬儀式?或者新星洞穴其實是一處死亡陷阱?納雷迪人正式亮相之後,還有許多謎團等待科學家探索。

END

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